Het bagatelliseren van het coronavirus door de rechtse pers in de Verenigde Staten lijkt veel op wat de media van William Randolph Hearst deden in de jaren voorafgaande aan de Tweede Wereldoorlog. Die brachten namelijk een positief beeld van het nazisme in de VS.

(Door Karl Grossman (31 maart 2020), Fair.org (vertaling globalinfo.nl) foto Sean Hannity downplaying the coronavirus (Media Matters, 3/10/20))

‘Vanaf 1927 tot midden jaren dertig, publiceerde Hearst regelmatig artikelen van Benito Mussolini en Adolf Hitler’ aldus Dana Frank, professor geschiedenis aan de Universiteit van California/Santa Cruz, in een artikel ‘De duivel en Hearst’ van 22 juni 2000 in The Nation.

‘Als Hitler er in slaagt ons de weg te tonen van vrede en orde en ethische ontwikkeling, die door de oorlog wereldwijd is verwoest, zal dat niet alleen voor goed zijn voor zijn eigen volk, maar voor de hele mensheid’ - William Randolph Hearst (New York Times, 23 augustus 1934).

Zo schreef ook onderzoeksjournalist George Seldes: ‘De miljoenen mensen die de kranten en tijdschriften van Hearst lazen en ook zijn bioscoopjournaal zagen, werden vergiftigd door Hitlers propaganda.’

Als we ons dat vermogen om het ondenkbare te verheerlijken herinneren, kunnen we beter begrijpen hoe de rechtse media in de VS, aangevoerd door Fox News, Donald Trump‘s belangrijkste cheerleader bij de pers, zijn regering steunde bij het bagatelliseren van de mondiale pandemie.

Ben Smith, de media columnist van de New York Times, schreef op 22 maart 2020:

  • “Gedurende twee cruciale weken, eind februari begin maart, spraken de invloedrijke gastheren van Fox over het ‘echte’ verhaal van het coronavirus: Het was een complot van de Democraten en media tegen president Donald J. Trump. (…) Gastheren en gasten, die tot het overwegend oudere Fox-kijkers spraken, bagatelliseerden herhaaldelijk de dreiging van wat snel een dodelijke pandemie zou worden (…) Fox schoot tekort naar haar kijkers en het bredere publiek, op een veelzeggende en potentieel dodelijke manier."

En dat kwam niet omdat de Murdoch familie, eigenaars van Fox News, niet vroeg genoeg op de hoogte was van de ernst van het coronavirus. Lachlan Murdoch, bestuursvoorzitter en algemeen directeur van de Fox Corporation, kreeg al in januari ‘regelmatig de meest recente gegevens van politieke bondgenoten en journalisten uit Australië, zijn vaders geboorteland.’

En de familie zegde plotseling het 89e verjaardagfeest van de medevoorzitter Rupert Murdoch af op zijn landgoed in California op 8 maart, ‘vanwege bezorgdheid om de gezondheid van de patriarch’ meldde Smith – terwijl de gastheren van het netwerk de risico’s van de pandemie bleven bagatelliseren.

‘Al dat gepraat over het coronavirus dat zo veel dodelijker zou zijn, komt niet overeen met de feiten. Zonder vaccin zou de griep veel dodelijker zijn.’ (Fox News‘ Jeanine Pirro (3/7/20; CNN, 3/12/20))

Fox voerde de felle pro-Trump mediakliek aan, die overigens niet alleen stond. ‘Terwijl het coronavirus zich rond de wereld verspreidt, zijn ontkenning en desinformatie over de risico’s schering en inslag op mediakanalen die populair zijn bij conservatieven ’ schreven Jeremy W. Peters and Michael M. Grynbaum in een Times’ artikel van 11 maart 2020 onder de volgende kop: ‘Hoe rechtse experts over het coronavirus berichten.’ De onderkop: ‘In navolging van president Trump, bagatelliseerden veel commentatoren de angsten’ Bijvoorbeeld:

Sean Hannity gebruikte zijn door meerdere zenders overgenomen radioprogramma om een inzicht te delen dat hij had gevonden op Twitter, over wat echt aan de hand zou zijn met het coronavirus: Het is ‘bedrog’ door de staat binnen de staat om paniek te veroorzaken onder het volk, de economie te manipuleren en dissidenten te onderdrukken…

De hoofdpresentator van Fox Business Trish Reagan hield zijn publiek voor dat de zorgen over het coronavirus ‘slechts een nieuwe poging is om de president af te zetten.’ De publieke gezondheidscrisis die dokters en wetenschappers zien, is voor Trump en zijn media-bondgenoten de voorbereiding van een politieke staatsgreep.

Caleb Ecarma schreef in de Vanity Fair van 11 maart 2020:

Fox News en Fox Business zijn al lang de veilige plaatsen voor de president geweest, waar hij iedere avond wordt verheerlijkt en de vijanden (Democraten, journalisten, of zogenaamde staat in de staat actoren) aan de kaak worden gesteld. Net als bij de impeachment, toen de procedures als ‘bedrog’ werden aangemerkt, verdedigen kruiperige presentatoren dagelijks de activiteiten van de president. Nu Trump en zijn regering de coronavirus-pandemie verkeerd hebben aangepakt en herhaaldelijk het publiek hebben misleid, doen de gastheren van het netwerk hun best om de schuld af te schuiven in de richting van gebruikelijke tegenstanders.

Rush Limbaugh in de Washington Post van 28 februari 2020. ‘De Democratische partij vormt zooals ze nu is, een veel grotere dreiging voor dit land dan het coronavirus.’

En dat bagatelliseren had effect. CNN meldde op 18 maart:

Twee opiniepeilingen die deze week werden gepubliceerd, tonen de verontrustende effecten die de wekenlange samenzweerderige verslaggeving over het coronavirus door Fox News en andere rechtse mediakanalen en bekende figuren hadden op het Amerikaanse publiek….Rechtse bekende figuren - zoals Fox News’ Sean Hannity, Laura Ingraham en radiogastheer Rush Limbaugh – vertelden hun gehoor dat de verslaggeving over het virus hysterisch was en bedoeld om Trump politiek te beschadigen… Opiniepeilingen van Gallup and Pew Research gaven beiden aan, dat Republikeinen geneigd waren de risico’s van het virus minder serieus te nemen dan hun Democratische tegenhangers.

Conservatieve experts moedigden hun toehoorders aan om Trump te steunen bij zijn ontkenningen van een gezondheidscrisis. Maar ‘het agressieve en dodelijke coronavirus is niet echt onder de indruk van het gesnoef van een bedrieger’ schreef David Remnick, redacteur van de New Yorker op 22 maart 2020:

Wekenlang onderschatte de president de omvang van de problemen en minimaliseerde hij zijn verantwoordelijkheid. Eind januari verklaarde hij: ‘We hebben het helemaal onder controle…Het gaat de goede kant op’…Een maand later…‘Op een dag zal het op wonderbaarlijke wijze verdwenen zijn.’ Handelde hij juist? Hij gaf zichzelf een ‘tien.’ Personen die hun zorgen uitten over de bezuinigingen door de regering bij de noodvoorzieningen of het schrijnende onvermogen om testkits te leveren, beschuldigde hij van de verspreiding van nepnieuws.

Die grote zorgeloosheid voor de dreigende crisis was niet beperkt tot Trump. Zijn satrapen in de ‘alternatieve feiten’ industrie volgden hem bij zijn ontkenningen. Rush Limbaugh, die een presidentiële vrijheidsmedaille kreeg tijdens de laatste State of Union toespraak van Trump, vertelde zijn immense radiopubliek dat het om niet meer ging dan om een ‘gewone verkoudheid.’

Er was een korte uitzondering op dit mediakoor voor Trump. De redacteuren van de conservatieve National Review publiceerden op 9 maart een hoofdartikel waarin ze stelden dat ‘het falende leiderschap aan de top’ van de VS-regering ‘geen tekenen van verbetering’ toonde met betrekking tot het coronavirus. ‘Trump faalde… Hij bood zo lang hij kon verzet tegen een adequate reactie op de epidemie… daarbij bagatelliseerde hij het probleem, waardoor kostbare tijd verloren ging.’

Maar de kritiek van de National Review duurde niet lang. In de afgelopen weken richtte het blad zich vooral op beschuldigen tegen China. ‘De Chinese regering straft de wereld met Covid-19’ (17 maart 2020) luidde de kop van een artikel dat stelde: ‘De Chinese communisten verbergen, net als alle communisten, hun maatschappelijke problemen.’

De sympathie van het rechtse Hearst media-imperium voor het Nazisme in de jaren voorafgaande aan de Tweede Wereldoorlog, was een afschuwelijke gebeurtenis in de geschiedenis van de pers in de Verenigde Staten. Dat geldt ook voor de misleiding en blinde gehoorzaamheid aan Trump van de huidige rechtse media met betrekking tot de coronavirus calamiteiten.